Un pionnier de la phytogénétique

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Charles E. Saunders est un professeur de chimie diplômé de l’Université de Toronto.

Shawna O’Neill

Programme de journalisme du Collège Algonquin

C’est à Sir Charles Edward Saunders que l’on doit la création de la variété de blé la plus populaire au Canada : le blé Marquis. Ce blé résistant à maturation rapide permet à des agriculteurs de s’établir plus au nord, ce qui engendre sa réputation de blé dur de printemps du Canada. Dérivé d’un croisement entre les variétés Hard Red Calcutta et Red Fife, le blé Marquis est méticuleusement sélectionné par Saunders après deux ou trois années de recherche et de culture. À l’époque, la phytogénétique est une science totalement nouvelle.

Saunders, professeur de chimie ayant étudié à l’Université de Toronto, mâche des grains pour déterminer les lignées contenant le plus de gluten. De toutes les variétés produites pour la fabrication du pain, le blé Marquis devient la variété par excellence. Des semences sont envoyées en vrac à Indian Head (Saskatchewan) pour que des essais soient effectués à compter de 1907. Dans les années 1920, le blé Marquis occupe 90% des 17 millions d’acres consacrés à la culture du blé dans l’Ouest de l’Ontario.

Né à London (Ontario), Saunders obtient un baccalauréat de l’Université de Toronto et un doctorat de l’Université Johns Hopkins. En 1902, il s’installe à Ottawa pour travailler à la Ferme expérimentale centrale. William Saunders, son père, a participé à l’établissement de fermes expérimentales au Canada, ce qui conduit Saunders à se consacrer à la mise au point de variétés de blé.

En 1921, Saunders est désigné membre de la Société royale du Canada et reçoit un doctorat honorifique en droit de l’Université Western Ontario. En 1925, il se voit remettre un doctorat honorifique de l’Université de Toronto, ainsi que la médaille Flavelle de la Société royale du Canada.

Saunders décède en 1937. Il est intronisé au Panthéon canadien des sciences et du génie en 1999.

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