Silver Dart

Scène du premier vol du Silver Dart immortalisée dans l’œuvre de Robert W. Bradford, 1965. Source: Ingenium 1967.0893

En survolant la surface gelée du lac Bras d’Or, le 23 février 1909, le Silver Dart est devenu le premier aéronef à moteur à voler au Canada. Piloté par John Alexander Douglas McCurdy, son concepteur, l’avion a effectué ce vol à Baddeck, sur l’île du Cap-Breton, en Nouvelle-Écosse, où s’était retiré Alexander Graham Bell. McCurdy était membre de l’Aerial Experiment Association (AEA), que Mabel, la femme de Bell avait fondée pour aider une équipe de chercheurs en aéronautique – y compris le concepteur de moteur Glenn Curtiss, l’ingénieur Frederick Walker Baldwin et le lieutenant Thomas Selfridge, pilote et concepteur. Le Silver Dart est né des recherches de cette équipe. À l’instar des autres aéronefs de l’époque, il fonctionnait sur le principe de l’hélice propulsive située à l’arrière de l’appareil et le pilote était assis devant le moteur.

Constitué de bois, de bambou, de tubes d’acier et de câbles, le Silver Dart était difficile à contrôler. Il s’est écrasé peu de temps après son premier vol en 1909. En 1958, l’aviateur-chef Lionel McCaffrey, de l’Aviation royale du Canada (ARC), a proposé de construire et faire voler une réplique du Silver Dart pour marquer le 50e anniversaire du premier vol de cet avion. Avec l’aide de l’ARC, lui et une équipe de bénévoles ont construit une réplique de l’aéronef à Trenton, en Ontario, et l’ont amenée à Baddeck à temps pour le 50e anniversaire. Le lieutenant-colonel Paul A. Hartman a piloté la réplique le jour anniversaire, mais des vents violents ont fait s’écraser l’aéronef. Le pilote est sorti indemne de l’accident et l’aéronef a été réparé à temps pour l’inauguration, en 1960, du Musée national de l’aviation, aujourd’hui le Musée de l’aviation et de l’espace du Canada.

Le Silver Dart (littéralement la flèche d’argent) doit en partie son nom à la toile de soie de couleur argentée recouvrant son châssis.

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