Des points chauds dans la théorie de la tectonique des plaques

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John Tuzo Wilson, géophysicien et pionnier de la tectonique des plaques de nationalité canadienne, en 1992. Auteur : Stephen Morris.

Molly Gatt

Programme de journalisme du Collège Algonquin

La Pangée est le supercontinent composé de la quasi-totalité de la masse terrestre. Elle a commencé à se diviser en continents il y a environ 200 millions d’années, mais ce n’est que depuis quelques décennies qu’on en comprend la raison. L’explication réside dans la tectonique des plaques et dans la dérive des continents, forces causant les mouvements à grande échelle de la lithosphère, qui est composée de la croûte et du manteau supérieur de la Terre. Nous savons aujourd’hui que la Terre compte huit grandes plaques et plusieurs petites, qui sont responsables de ses caractéristiques géologiques.

L’un des pionniers de la théorie de la tectonique des plaques est John Tuzo Wilson. Ce scientifique originaire d’Ottawa fait d’abord preuve de scepticisme au sujet des plaques tectoniques, mais finit par passer des années à prouver leur existence. En 1963, Tuzo Wilson formule l’hypothèse que le manteau comporte des points chauds fixes et que les plaques forment des volcans lorsqu’elles se déplacent sur ces points chauds. Jusqu’alors, les scientifiques ont été incapables d’expliquer la raison pour laquelle on trouve des volcans actifs à des milliers de kilomètres des frontières des plaques.

Deux ans plus tard, Tuzo Wilson suggère l’existence d’un nouveau type de frontières, appelées failles transformantes, aussi connues sous le nom de « frontières conservatrices ». Les failles transformantes se déplacent horizontalement. Elles relient des frontières divergentes ou convergentes, en laissant les plaques se déplacer sans créer ni détruire de croûte océanique.

La théorie de Tuzo Wilson réunit les différentes versions de la tectonique des plaques et de la dérive des continents, les rendant ainsi viables. Tuzo Wilson n’a pas travaillé que dans ce domaine. Il est aussi la première personne à proposer l’utilisation de photos aériennes pour la cartographie et est chargé de réaliser la première carte glaciaire du Canada. Tuzo Wilson décède en 1993. Il est intronisé au Panthéon canadien des sciences et du génie en 2003.

Here is an excellent biography on Tuzo Wilson which shows his compassion for the science.

He was a well honoured and awarded Canadian geophysicist and geologist who achieved worldwide acclaim for his contributions to the theory of plate tectonics.

These videos are from the 'The Planet of Man' series made in 1975. At the beginning of each segment, Tuzo Wilson is steering his rugged thirty-ton Hong Kong junk boat (which he received from a fellow student.) explaining certain geological processes.

Some interesting notes about Tuzo Wilson:

  • He was once dubbed "the benign cyclone of science."
  • First graduate of a Canadian university in the field of geophysical studies (1930)
  • Professor of geophysics at the University of Toronto.
  • In the 1960s he became the world's leading spokesman for the theory of continental drift.
  • Range of mountains in Antarctica is named for him.
  • His name was given to a young Canadian submarine volcano called the Tuzo Wilson Seamounts
  • Made an Officer of the Order of Canada
  • Director General of the Ontario Science Centre from 1974-1985
  • He headed up an Ontario government enquiry into aluminum wiring.
  • Circumnavigated the globe about eight times
  • 'Tuzo' was the maiden name belonging to his mother
  • His doctoral advisor was Harry Hess
  • After the war he led Exercise Musk-Ox, the only long (3,400 miles) automotive expedition ever made through the Canadian Arctic
  • He was married for 55 years
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