Une révolution en radiothérapie

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Les découvertes de M. Vera Peters dans le domaine de la radiothérapie sont révolutionnaires. Elles changent la façon dont on traite la maladie de Hodgkin et le cancer du sein.

Victoria Dalgleish

Programme de journalisme du Collège Algonquin

Lorsque sa mère est atteinte d’un cancer du sein, Mildred Vera Peters acquiert une nouvelle façon de voir les choses. Le seul traitement de cette forme de cancer est alors la mastectomie. À la réapparition de la maladie, la mère de Peters subit une radiothérapie. Peters est inspirée par la notion qu’il faut traiter l’ensemble de l’organisme, et non pas seulement la région affectée.

Née en1911, Peters grandit sur une ferme laitière à l’extérieur de Toronto. Elle excelle à l’école et fait des études à l’Université de Toronto. Peters effectue ensuite un apprentissage en médecine à l’Hôpital général de Toronto, où elle étudie la maladie de Hodgkin. En 1950, elle publie un article montrant que les personnes ayant cette maladie peuvent guérir complètement si elles reçoivent de fortes doses de radiations. L’idée que la maladie de Hodgkin puisse être curable étant très nouvelle, ses résultats sont critiqués.

En 1958, Peters se met à étudier l’utilisation de la radiothérapie dans le traitement du cancer du sein. Elle passera neuf ans à analyser 7000 dossiers médicaux pour constater qu’il n’y a aucune différence entre le taux de survie après cinq ans des femmes ayant subi une lumpectomie suivie de radiothérapie et celui des femmes ayant subi une mastectomie. Il faudra des années pour que les résultats de ses recherches soient acceptés et donnent lieu à des formes moins invasives de traitement du cancer du sein.

Peters décède en 1993. En reconnaissance de ses travaux innovateurs, on l’intronise au Temple de la renommée médicale canadienne en 2010 et au Panthéon canadien des sciences et du génie en 2013.

Born on a dairy farm near Toronto, Dr. Mildred Vera Peters is most notably recognized as an outstanding clinical investigator who changed the management of Hodgkin's disease and breast cancer. In addition, her legacy as a clinician her deep desire to know and involve her patients in decision-making also marks her as a truly unique and compassionate innovator who was ahead of her time.

One cannot fully appreciate the impact of Dr. Peters work without taking into account the challenges she faced as a female in an era when women were not universally accepted as scientists. To graduate in the 1930s from medical school and emerge out of the 1960s as a world-class figure in oncology is a testament to her dogged determination and ingenuity.

Claiming that research isn't a question of time but a matter of curiosity, Dr. Peters was a great observer who was driven by the need to explain all that she observed. In 1935, she joined the father of the discipline of radiation therapy in Canada, Dr. Gordon Richards, at Toronto General Hospital who suggested that she study Hodgkin's disease. This led to her landmark publication in 1950 that showed that a high proportion of patients with early-stage Hodgkin's disease considered incurable at the time could be cured if treated with high dose radiation.

From 1958 to her retirement in 1976, Dr. Peters worked at the Princess Margaret Hospital where her relentless pursuit of scientific truth with respect to treating early-stage cancer of the breast proved that breast-conserving surgery (lumpectomy) followed by radiation is as effective as radical mastectomy. Her findings in both Hodgkin's disease and breast cancer, although initially met with skepticism, became common practice throughout Canada and the world.

Successfully married with two children, Dr. Peters had an extraordinary ability to balance and separate her professional and personal worlds to the point that she was known as Mrs. Lobb at home and Dr. Peters at the hospital. Women then, today and for generations to come will continue to be inspired by this remarkable role model.

Dr. Peters was appointed a Member of the Order of Canada in 1975 and an Officer of the Order of Canada in 1977. She was the recipient of the Gold Medal from the American Society for Therapeutic Radiology and Oncology in 1979. Among numerous honours, Dr. Peters has been awarded two honourary doctorates (York University, 1975; Queens University, 1983).

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